Las universidades tal y como las conocemos con estudiantes, plantilla de profesores y grados académicos nacieron en la Edad Media. La palabra latina “universitas” significa corporación o gremio, y se refiere al grupo de profesores, estudiantes
e individuos instruidos y capacitados. En realidad, son instituciones educativas que nacieron cuando tanto los profesores y estudiantes decidieron organizar asociaciones para defender sus derechos ante las autoridades eclesiásticas.  

En los siglos XII y siglo XIII Europa empezó a llenarse de instituciones educativas que entonces prácticamente no existían. Se desconoce a ciencia cierta cual fue la primer Universidad fundada. Una de las primeras universidades fue la de Bolonia, en Italia, cuyo origen fueron las escuelas de derecho creadas por Federico I Barbaroja, en 1155. Otra de las primeras instituciones educativas universitarias en Europa fue la Universidad de Oxford, cuya fundación a menudo es fechada en 1163, sin embargo, hay que mencionar que en Paris a mediados del siglo XII había muchos profesores que enseñaban retórica y dialéctica, a escondidas de los obispos y religiosos de alto rango.    

Otras universidades europeas que estuvieron desde el inicio fueron: Universidades de Palencia (1212) y Salamanca (1218) en España, las de Montpellier (1220) y Toulouse (1229) en Francia, y las de Padua (1222) y Nápoles (1224) en Italia.

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